La cobaltothérapie

C'est une radiothérapie externe. Elle utilise un appareil se nommant le télécobalt (ou bombe au cobalt). C'est une source de rayonnement γ que l'on peut précisément diriger sur une zone tumorale.

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On remarque une zone ronde qui abrite une source radioactive de cobalt 60 (4). Elle est inséré dans une protection au plomb protégeant les opérateur et le patient. Un dispositif obture l'émission du faisceau et permet de régler très précisément la durée de son émission. D'autres dispositifs permettent de modifier sa forme (carré, rond plus ou moins gros).


La source radioactive est composé de disques empilés de un à deux centimètres de cobalt. Ils émettent un rayonnement γ d'une énergie de 1,25 MeV.


Pour mémoire le rayonnement γ est composé de photons mais ceux ci sont beaucoup plus énergétique que ceux de la lumière. En effet la radioactivité gamma pénètre plus profondément que les autres rayonnements radioactifs. Le cobalt 60 se transforme par désintégration bêta en nickel 60 qui atteint un état stable en émettant un rayonnement gamma.

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Un système complexe de rotation de la table où est installé la patient et de la tête de l'équipement permet de diriger le faisceau sur une grande partie du corps. Grâce à la propriété de ses faisceaux ( ayant un maximum de dose à 4 mm de la surface, ce qui donne un rendement en profondeur assez élevé) permet de soigné au mieux les tumeurs, comme celui du cou, de la tête ou du sein, qui sont assez profonde. Les opérateurs sont aidés en cela par à un collimateur permettant de viser précisément la zone à irradier (9). Une lumière simule alors le rayon et l'on visualise le point d'impact.


Cependant, au fil des années la cobaltothérapie est de moins en moins utilisée au profit de l'accélérateur linéaire de particules qui est une autre forme de radiothérapie utilisant les rayons X donc il n'y a plus de danger radioactifs lié aux matières fissiles. On peut se rappeler cet accident survenu dans une décharge africaine où un enfant avait malencontreusement mis dans sa poche une barre de cobalt issu de l'un de ces équipements et perdit sa jambe. Il s'agissait de déchets industriels issus de la destruction d'un hôpital.


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