La force de l'eau des chutes retenue par des barrages ou celle qui alimente les aménagements "au fil de l’eau" fait tourner les turbines des centrales pour produire de l'électricité.
L'énergie hydraulique permet de fabriquer de l'électricité, appelée hydroélectricité, dans les centrales hydroélectriques, grâce à la force des chutes d'eau d'origine naturelle ou crées artificiellement à partir des retenues de barrage.
 
L'énergie hydraulique dépend du cycle de l'eau. Elle est la plus importante source d'énergie renouvelable.
Une centrale hydraulique est composée de 3 parties :
 - Le barrage qui retient l'eau
 - La centrale qui produit l'électricité
 - Les lignes électriques qui évacuent et transportent l'énergie électrique
 
En France, l'hydroélectricité est exploitée depuis la fin du 19ème siècle, ce qui en fait la plus ancienne des énergies produite grâce à une ressource nationale. EDF exploite 640 barrages dont 150 d'une hauteur supérieure à 20 m.

C'est une énergie qui n'émet pas de gaz à effet de serre, elle est utilisable rapidement grâce aux grandes quantités d'eau stockée et c'est une énergie renouvelable très économique à long terme.

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