Le charbon est une roche sédimentaire exploitée en tant que combustible et formée à partir de la dégradation partielle de la matière organique des végétaux . Couvrant en 2011, 28,8 % des besoins énergétiques mondiaux , le charbon est actuellement une des principales ressources énergétiques de l' humanité .

Ce sont les observations au microscope d'Hutton et de Link, vers 1840, qui ont permis la découverte de la composition du charbon. Utilisé comme combustible dès le XIe siècle , son extraction dans les mines a rendu possible la révolution industrielle au XIXe siècle . Depuis, il restait en 2010 le second combustible fossile  le plus utilisé dans le monde (27 %), après le pétrole (37 %).

Au cours de plusieurs millions d'années , l'accumulation et la sédimentation de débris végétaux dans un environnement de type tourbière provoque une modification graduelle des conditions de température , de pression et d' oxydo-réduction dans la couche de charbon qui conduit, par carbonisation , à la formation de composés de plus en plus riches en carbone  : la tourbe (moins de 50 %), le llignite (50 à 60 %), la houille (60 à 90 %) et l'anthracite (93 à 97 %).

La formation des plus importants gisements de charbon commença au Carbonifère , environ de -360 à -295 Ma.

Dans son appellation courante, le terme désigne généralement la houille. Autrefois, il était appelé charbon de terre en opposition au charbon de bois .


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