À l’origine, on désignait sous le nom de « Californie » un territoire bien plus vaste que l’État actuel, puisqu’il était composé de la totalité de la péninsule mexicaine aujourd’hui connue sous le nom de Baja California , et des terres qui se trouvent aujourd’hui dans les États de Californie, du Nevada , de l’ Arizona , de l’ Utah et du Wyoming ( Alta California ).

Certains pensent que le nom « California » est un dérivé du nom du paradis mythique de Calafia, évoqué dans l’ouvrage de Garci Rodríguez de Montalvo , Las Sergas de Esplandián (1510), la suite du roman Amadis de Gaule . Elle est présentée dans le livre comme une terre difficile à atteindre où l' or abonde, habitée par des Amazones vivant dans des cavernes, et d’étranges animaux. En 1921, le géographe Lucien Gallois émet l'hypothèse que l'origine du nom cité dans le roman pourrait venir de la Chanson de Roland, qui cite l'île mythique de « Califerne »

D’autres suggèrent que l’ étymologie du nom California aurait un rapport plus étroit avec les premiers colons espagnols qui, lorsqu’ils y arrivèrent par les régions du Sud, trouvèrent dans la contrée des sources liées à la tectonique locale « chaudes comme un four » (cali = chaud, fornia = four) ou encore comme des « fourneaux chauds » (caliente fornalia en espagnol ). Une autre origine du nom pourrait être calida fornax, « climat chaud », en latin . Le golfe de Californie apparaît sur des cartes datant des années 1560


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